白崎秀雄「鈍翁・益田孝」を読む

日本橋室町旧三井本館 明治の日本を代表する二大財閥が三井・三菱であることに異論を唱える人は誰もいないはずである。
 三井・三菱は明治に財閥となり、両者は規模拡大に鎬を削った。三井は元禄期に創業され、呉服業・両替商を中心にして業容を拡大し、三菱は明治になって岩崎弥太郎に創業され、海運業を中心に拡大した。三井・三菱は折りにふれてぶつかり、お互いにライバルというより仇敵といった存在であった。

 三井・三菱はすさまじい勢いで事業を拡大していったが、三菱はつねに三井の後塵を拝し、三菱は三井を追い越すことができなかった。なぜ三菱は三井を追い越すことができなかったのか。理由はいろいろあるが、大きな理由は三井が三井物産という世界を股にかけた貿易会社を擁していたからである。三井物産は三井財閥の強力なエンジンの役割をした。何も三井物産は三井財閥のエンジンばかりではなく、新生近代日本が成長するためのエンジンでもあった。近代日本が産業立国になる上で、財閥特に三井・三菱の果たした役割は言葉では言い尽くせないほど大きい。

 坂本龍馬は薩長同盟を成立させる上で重要な働きをしたことで、歴史上のヒーローとして扱われているが、私は龍馬のすごさは、薩長同盟の功労者というよりも龍馬の先見性にあると思っている。龍馬の将来の夢は政治家になることでなく、世界を相手に貿易業をやることであった。海援隊はそのために組織されたものである。龍馬亡き後、龍馬と因縁浅からぬ岩崎弥太郎が海運業で成功し三菱を作ったのも、龍馬の影響がないとはいえない。龍馬の遺志を継いだ人はたくさん輩出し、近代日本の礎を築いた。さしずめ三井物産を創立した益田孝は龍馬の申し子といえるような存在であった。


一橋大学に建っている校長をつとめた矢野二郎像 白崎秀夫の「鈍翁・益田孝」は益田孝について書かれた少し変わった本である。生まれてから死ぬまでを時系列的に書いた評伝とは違う。益田が催した茶席を中心にして書かれたものである。
 白崎は作家であると同時に美術評論家でもある。白崎は茶器などの美術品を研究しているうちに、鈍翁という名前に何度となくぶつかった。白崎は調べていくうちに、鈍翁とは益田孝のことで、益田は茶器だけでなく、絵・書・仏像など国宝級の美術品をたくさん所蔵していたことがわかった。白崎は益田のことを書いてみようと思い立ったのである。
 私はこの本を読むまでは、三井物産は三井一族が創立したものとばかり思っていたのであるが、実際はほとんど益田個人が創立したものだとわかった。三井は名前だけを貸して資本は出していない。三井物産は1876(明治9)年に創立されるが、その前身は先収会社という貿易会社であった。先収会社は井上馨と益田が作った会社である。
 益田は1848(嘉永元)年、佐渡で生まれた。父親は幕臣であった。益田は少年期に箱館に一時住み、外国に興味を持った。青年になって江戸に出て、ヘボン塾で英語を学び、アメリカ公使館にも勤務した。特筆すべきは、益田が幕府の使節団の一員として、フランスに派遣されたことである。益田は自分の目で、西洋文明をはっきりと見たのである。
 幕府が亡び明治になると、英語が堪能で西洋のことを知っている元幕臣の益田には活躍の場が提供された。益田の能力を最も買ったのは井上馨である。益田は井上にとって生涯に渡るよき相棒であり、西郷隆盛は井上のことを三井の番頭さんと揶揄した。
 益田の創立した三井物産はすばらしい業績をあげた。三井財閥には3つの柱があった三井銀行・三井物産そして三井三池炭鉱である。この3つがフル回転し、三井を日本一の財閥に押し上げた。三井三池炭鉱は国が払い下げた三池炭鉱を三井が買ったものである。このときも三菱と競争した。このときの買収額は現在の価値でいったら何兆円もするのではないだろうか。三井銀行は反対したが、益田は三井銀行を説得して買収した。三池炭鉱の買収は益田の人生で最も重大な決断の1つであった。
 三井物産は三池炭鉱から産出される石炭を世界中に売りまくった。それにともなって、日本に外貨が入り、日本は産業立国へと発展することができた。

昵懇の中だった荏原製作所創業者畠山一清旧邸茶室 益田の報酬は利益が出れば出るほど増える仕組みになっており、その額たるや莫大なものであった。江戸時代の大名以上の金持であった。月収は優に20万円を超えていた。当時、高収入といわれた夏目漱石の朝日新聞からもらう報酬が月額200円であった。益田は恐るべき金持であった。
 益田は莫大な収入がある一方、金に糸目をつけず、日本古来の美術品を買い漁った。その理由は日本の美術品が海外に流れるのを阻止するためである。その美術品には現在では、博物館や美術館でしか見られない国宝もある。

 益田は事あるごとにお茶の会を開いた。お茶の会を催し、自らお茶を点てることが、国をも動かす大実業家益田孝のストレス解消だったのかもしれない。

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